Coffee Shops reviews

Coffee in Korea Part I

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Coffee is becoming very popular in Korea, and if you don’t believe it, just take a look at the main shopping streets. You will see a whole 4 store building Starbucks, and very close to it, a tiny small café that barely sits 8 people. Coffee shops in Korea come in all sizes and shapes, and they serve from typical Americano and Latte, to more sophisticated frappes, non-alcoholic mojitos and some cakes or even pretzels to accompany the drinks.

I remember when I was younger and I went to China with my mum, she would usually be worried about whether or not she would be able to find a coffee shop where she could have her daily dose of morning coffee. In Spain, she’s been drinking 2 or 3 cups of coffee everyday since before I was even born. When she came to visit me in Korea, she could rest assured that she would find a coffee shop easily, without even having to make the effort.

coffe expo

I plan to tell you more about the coffee culture here in Korea, and how it differs with the one we have in Spain. But as I said before, there are all sorts of coffee shops here, from the more “plain normal” ones that just serve coffee and some side menu, to the ones that offer you a whole new experience such as cat cafés. Since I won´t be able to talk about all of these, I will make this post a series of posts ^^

Coffee Culture in Korea I: chains versus owned and special coffee shops.

I usually categorize coffee shops in Korea into 3 big groups: chains, privately-owned, and special cafés.

Korea has a big amount of coffee chains, starting with the world-famous Starbucks, but also with many Korea-born chains such as Pascucci, Caffe Bene, Holly’s Café, Toms n Toms… These chains are popular and have big stores in key busy areas, as well as an extended menu, their very personal decoration, and usually point cards. Point cards… I have to make a post about that some day, because I’m kind of a fanatic of collecting all sort of point cards.

Starbucks Coffee in Korea
Starbucks Coffee in Korea

Back to the point, the other main group is the privately-owned coffee shops. These are usually cozy, cute, with a smaller menu but more specialized. Many smaller cafés will have baristas that draw you hearts on your coffee. They are usually located in more random spots, as rent can be pretty high in Korea. I have the feeling that many of these small cafés have behind very talented and artisty owners, because some of the shops have so much charm that I’d stay and live there forever. [To read more about Café Grand Bleu, click here]

A small and very pretty coffee shop in Suwon
A small and very pretty coffee shop in Suwon

Last but not least, a group of coffee shops that are usually -but not always- privately owned as well, but that stand out because of their unique concept. I call them unique coffee shops. Most popular ones in this group would be the animal cafés (cat cafés, dog cafés, the sheep café...), but there are other shops that, without bringing live creatures inside their shops, still manage to create an unique experience. I will talk mainly about these cafés in the future, uploading pictures and attaching my reviews.

The sheep went to chew on my bag!
The sheep went to chew on my bag!

Korean coffee VS. Spanish coffee

Now, moment of truth. What do I prefer? Korean coffee or Spanish coffee?

This is a tough question for me, specially since I was never a big fan of coffee like my mum. I honestly don’t really know what makes a good coffee or a bad coffee. Therefore, the shop’s decoration or the cakes they have usually influence my ratings more than the coffee itself. After all, I go after the experience, not really the taste… coffee is just functional for me. However, even though I’m not a specialist in coffee, if I were to rate the flavors in both Korea and Spain, I would definitely choose Spain. Why?

  1. Coffee in Korea has too much milk and/or water: I’ve seen them prepare my Latte. There is a very small shot of coffee at the very bottom, topped with 10 or more big ice cubes, and with about 300ml of milk. My “café con leche” back at home has much more body than here.
  2. The aroma: I’m not sure if I’m going to the wrong coffee shops or what, but my coffees don’t smell like anything. Well, I’m lying… my Latte usually just smells like milk. Since the coffee has so little coffee and so much milk/water, the aroma is really faint.
  3. The cups are so insanely big: I guess this is the American influence. The smaller coffee you will get here is the typical 12 oz. cup from Starbucks. That’s about 350ml. Bigger than my breakfast mug. I can’t finish a single cup without visiting the restroom, and that’s just annoying.
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My favorite coffee in Spain, made at my restaurant by my dear cousin Vicky

But! Truth is that I go to coffee shops here much more than in Spain, like about every week. It’s a typical hang out spot, or even a study room (it is very common to see many people studying on their laptops or with book). And most of all, whenever I find out about a cute cozy original coffee shop, I have to go there and try it. Not really for the drink itself, no, just for the shop. What I like about cafés in Korea is:

  1. Decoration is carefully planned: there are some bigger and modern cafés with little decoration, but even those manage to captivate me. I’ve seen cafés full of plants as if it were a jungle, a chain that sits plushies on spare chairs (zoo café), themed cafés with your favorite childhood characters (charlie brown café or Hello Kitty Café), etc.
  2. Baristas that will give you their heart: I love coffee art, and coffee just tastes much better if it has a heart on it.
  3. It’s all about presentation: not only the shop and your coffee, many cafés will impress you with their plates, utensils, or just the way they arrange your food and drink. I will definitely be writing about Banana Tree very soon, where they serve pudding in a flower pot, and they make it look exactly like a flower, or where they crown your Latte with a spongey cotton candy cloud.
Creative, right!?
Creative, right!?

So, as you see, my heart remains divided. I miss the simple, cheap (under 1euro) yet tasty coffee from Spain, but when I go back, I sure will miss the extravagant and cute shops I have fell in love with here in Korea.

Keep an eye on my blog! I will soon start posting my reviews on the most notable coffee shops I’ve visited!


Versión en Español:

¡Hola! Hoy quiero hablar acerca de la cultura del café en Corea. Probablemente os extrañe, ¡pero la gente consume mucho café en Corea! Yo siempre pensé que aquí se tomaría té, igual que en China, pero lo cierto es que ambos países están cambiando a una velocidad increíble. Aún recuerdo cuando fui a China por primera vez con mi madre, y la vi continuamente preocupada intentando encontrar un sitio donde pudiera tomarse su café matutino.

coffe expo

Aquí hay cafés por todos lados, es prácticamente imposible no encontrar uno. Además, los hay de todos los tamaños… desde edificios enteros de 4 plantas que son un Starbucks, a pequeñas tiendas donde apenas cabe una familia. Como hay tanto de que hablar en este tema, hoy solo voy a hacer una introducción a la cultura del café aquí, y voy a nombrar un par de diferencias entre el café en Corea y el café en España. Más adelante, haré reseñas de cafés en los que he estado, y es que la mayoría me ha encantado.

La Cultura del café en Corea, parte I: cadenas vs. privados vs. especiales

Normalmente, yo distingo los cafés de aquí en 3 categorías: cadenas, privados, y especiales.

Algunas de las cadenas más populares aquí son la americana archi-conocida Starbucks, cafe Pascucci, caffe Bene, Holly’s Café, Toms n Toms, y muchas más. Que no os engañen sus nombres italianos y franceses, en verdad poco tienen que ver con los cafés europeos. Las cadenas sirven cafés más parecidos a los de Starbucks, a lo americano, y aparte de café sirven incluso cocktails no alcohólicos y un montón de dulces y sandwiches. Estas cadenas suelen tener tiendas en los sitios más chics y populares, con gran afluencia de gente.

Starbucks Coffee in Korea
Starbucks Coffee in Korea

A continuación vienen las cafeterías privados. Como es de esperar, suelen ser más pequeños en tamaño y en menú. Están localizadas en zonas menos populares, aunque tampoco es difícil encontrar alguna en las zonas chic. Se caracterizan por tener una decoración bien cuidada y por poner más énfasis en café de calidad. Algunos son tan pequeños, que apenas hay sitio para 3 personas. [Para leer más acerca del Café Grand Bleu, haz clic aquí]

A small and very pretty coffee shop in Suwon
A small and very pretty coffee shop in Suwon

Finalmente, mis favoritas. Las llamo cafeterías únicas porque tienen un concepto más original, ya sea por el diseño, el menú, o la atracción. Las cafeterías más conocidas de esta categoría serían los “cat / dogs cafés”. No, no son cafeterías con fotos de gatos, o muñecos de gato. Ni tampoco se come carne de gato. Ew. En estos cafés, tú entras, pagas la entrada, te sirven una bebida, y te sientas en tu mesa asignada. Y alrededor tuya habrá decenas de gatos. Lo mismo para los cafés de perros. [Para leer acerca del café con ovejas, vayan aquí]

The sheep went to chew on my bag!
The sheep went to chew on my bag!

Café coreano VS. Café Español

Y ahora llegó el momento de la verdad… ¿qué es mejor, el café en España o en Corea?

Bueno, nunca hay una respuesta definitiva, pero en mi opinión, el café sabe mucho mejor en España, y las razones son las siguientes:

  1. El café coreano es demasiado aguado: Les he visto preparando mis Latte (café con leche), y lo que veo es un vaso con un dedo de café, 10 o más cubos de hielo, y unos 300ml de leche. Al final, siento que estoy tomando leche con café, y no al contrario.
  2. El aroma: los cafés que he probado aquí normalmente no saben mucho. Es probablemente por la cantidad de agua/hielo y leche que le echan, pero incluso los expresos no huelen mucho a café.
  3. Tazas gigantes: al estilo americano, tazas interminables de café que además, por ser tan débiles, ni siquiera previenen que me entre sueño al rato. Me es imposible terminarme una taza sin tener que ir al servicio, muy incómodo e innecesario.
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¡Mi café favorito, el leche-leche que prepara mi prima Vicky en nuestro restaurante!

Pero no voy a mentir, tomo más café aquí que en España, y de hecho disfruto yendo a cafeterías a pasar el rato o estudiar. La razón por la que me gusta tanto la cultura del café aquí es:

  1. Cafeterías súper bien decoradas: las hay para todos los gustos. Las hay monas, las hay modernas, las hay naturales (quiero decir, como si estuvieras bebiendo café en medio de la naturaleza), las hay elegantes y las hay cursis para morirse.
  2. Los baristas ponen su corazón en su trabajo: no en el sentido estricto de la frase, pero bueno, en muchas cafeterías más pequeñas te dibujan corazones u otros dibujos en tu café.
  3. Presentación: yo como casi más por los ojos que por la boca, y un café bien presentado siempre entra mejor. Ya no es solo que te dibujen en el café, sino que la taza es de diseño, los pasteles son bonitos… hace poco fui a un café donde sirven pudding en maceteros, ¡y lo hacen parecer una flor! Dentro de poco publicaré un post-reseña sobre el lugar porque ¡me encantó y voy a volver en cuanto pueda!
Creative, right!?
Creative, right!?

En conclusión, tengo el corazón dividido en este tema. Echo de menos los cafés sencillos, baratos (1 euro) pero sabrosos de España. Pero cuando vuelva, ¡estoy segura de que echaré de menos salir en búsqueda de estos pequeños cafés que parecen salidos de cuentos de hadas!

¡No se olviden de seguir mi blog para descubrir más sobre los cafés en Corea!

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10 thoughts on “Coffee in Korea Part I

  1. Cada dia tas siendo mas coreana que yo! El sabor de cafe en espana tambien es muy distinto a otros paises porque se tuestan los granos con mucho azucar para obtener el sabor quemado y fuerte. Oye, a lo mejor voy a visitar a corea en un mes, a ver si nos vemos!

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    1. Vaya, eres un experto en el tema, jaja.
      Mandame un mensaje cuando vengas y quedamos! Yo ahora estoy viviendo en Suwon, pero en los fines de semana puedo ir a Seul. Cuanto tiempo te quedas?? Y tienes casa aqui?

      Like

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